Voyage de luxe

Débloquer la France: croisière en péniche sur le Canal du Midi

À bord de l'Athos, les paysages pittoresques du Languedoc français défilent comme un tableau interminable de Bob Ross. Nous sommes dix sur le pont de cette péniche de loisir. Nous terminons notre déjeuner en naviguant sur le Canal du Midi, à travers le paysage riche en vignobles de la campagne du sud. La péniche suit le chemin sinueux du canal sous les ponts de pierre et les cimes des arbres.

L'Athos est mon hôtel et mon bateau lors de ce voyage de fin septembre sur le Canal du Midi. Trente mètres de long et couronné d'une grande table à manger et de dix vélos sur un long pont plat bordé de bacs à fleurs, il s'agit de la plus grande péniche sur le canal. Il y a assez de place pour douze invités plus un équipage de cinq personnes, qui comprend notre capitaine, un guide touristique, deux hôtesses et un chef. De temps en temps, le chien du capitaine nous rejoint à bord, surveillant les écureuils à l'avant du chaland.

Alors que d’autres passent sur des péniches et des bateaux de location, nous échangeons des vagues paresseuses et des sourires polis. De chaque côté du canal, les vélos circulent sans effort. Sur le canal, il n'y a pas besoin de se précipiter. Tout le monde, à l'exception de certains cyclistes, est venu pour la même chose: perfectionner l'art de se déplacer très lentement. Bienvenue à la croisière en péniche.

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 Qu'est-ce qu'une croisière en péniche?

Jamie Ditaranto

Bien que construits à l'origine pour transporter des récoltes et des marchandises entre des villes enclavées, les systèmes de canaux européens sont aujourd'hui principalement utilisés pour le tourisme. Prendre le canal à travers les vallées rurales est un moyen lent et régulier de vous familiariser avec la campagne. Les locaux choisissent souvent de louer et de conduire leurs propres bateaux, mais pour ceux qui préfèrent laisser quelqu'un d'autre conduire, la croisière en péniche est un choix idéal.

Le concept de croisière en péniche, dans lequel les vacanciers se promènent sur une voie navigable oubliée sur un bateau transformé en hôtel, a commencé dans les années 1960 en tant que moyen peu coûteux de voir la campagne française. À l'époque, les péniches étaient loin des hôtels flottants de luxe qu'ils sont aujourd'hui. Les passagers dormaient dans des lits superposés, le chef cuisinier servait à travers une trappe dans le mur et la chasse d'eau des toilettes n'était pas garantie. Pourtant, il est devenu un moyen de voyage extrêmement populaire, s’étendant sur les canaux de l’Europe continentale et même aussi au nord que l’Écosse et l’Irlande.

Aujourd'hui, la croisière en péniche est beaucoup plus luxueuse, mais elle est moins connue. Bien à l’écart de la plupart des voyageurs motivés par une liste de seaux, les croisières en barge s’adaptent à la campagne, privilégiant les villes rurales et les petits villages plutôt que les grandes villes et les sites touristiques célèbres. J'ai passé une semaine sur le Canal du Midi et pendant tout ce temps, je n'ai parcouru qu'une soixantaine de kilomètres. Si j'étais dans une voiture, il n'aurait fallu qu'une heure pour parcourir la même distance.

Au cours de notre semaine le long du Canal du Midi, l'itinéraire comprenait des visites de villes médiévales, des marchés locaux et même une dégustation dans un pressoir à huile d'olive local. Chaque jour apportait un nouveau lieu à visiter, comme Matthieu, notre guide charismatique, décrivait l’histoire en couches de la région, des légions romaines aux croisés médiévaux.

Jamie Ditaranto

Canal le plus historique de France, le Canal du Midi a été construit à l'époque de Versailles sous Louis XIV par Pierre-Paul Riquet, percepteur des impôts dans la région du Languedoc. Symbole du prestige français, conçu pour relier la ville de Toulouse à la Méditerranée, le canal a été construit par 12 000 ouvriers sans rien moins que des pelles. Quatorze ans ont été nécessaires pour creuser le canal de 150 km de long, communément reconnu comme une merveille du 17th ingénierie du siècle.

Au cours de nos excursions, Matthieu a partagé les histoires de la région et des villes qui ont prospéré le long du canal. Nous avons exploré Carcassonne, une forteresse médiévale d'origine romaine; Narbonne, célèbre pour son marché couvert; et Marseillan, distillerie de bord de mer de Noilly-Prat, l'une des marques de vermouth les plus connues au monde. Ces excursions étaient parfois accessibles à pied du canal et nécessitaient l’assistance des fourgonnettes de la péniche, qui la suivaient tout au long de la route.

L’un des points forts de la navigation sur le Canal du Midi est la traversée des écluses, les dispositifs mécaniques utilisés pour lever et abaisser les bateaux le long du canal chaque fois que l’altitude est modifiée. Les premières serrures que nous avons traversées sont les plus célèbres: les écluses de Fonserannes ou, comme on les appelle couramment, «l’escalier des serrures». Une série de six serrures de forme ovale, l’escalier de presque mille pieds est aussi historique que le canal. Pratiquement inchangé depuis la construction initiale, mis à part les portes mécaniques installées par les Allemands pendant la Seconde Guerre mondiale, les écluses de Fonserannes constituent un point de repère local. Les habitants des environs qui visitaient les écluses lors d'une promenade de l'après-midi se sont tous arrêtés pour regarder Athos, le plus grand bateau du canal, à peine rentré dans chaque écluse. Alors que nous traversions l'escalier des serrures tout en déjeunant sur le pont, notre guide Matthieu nous a expliqué le processus étape par étape, négociant en français animé avec le gardien qui a opéré les portes pendant notre voyage et le capitaine, qui délicatement navigué le bateau entre les écluses. J'ai été fasciné par l'ingéniosité mécanique des portes et, après avoir fait l'expérience des écluses de Fonserannes, j'ai tenu à rester sur le pont lorsque nous passons à travers les écluses du canal.

Jamie Ditaranto

Le dernier jour de la croisière, l’Athos a émergé sur l’étang de Thau, un vaste lac situé entre le canal et la Méditerranée, près de la ville de Sète. Entourés de petits villages et de fermes ostréicoles, nous avons mangé notre dernier déjeuner à la dérive dans le deuxième plus grand lac de France. Notre hôtesse remplit nos lunettes avec Mire L'Etang, un vin avec un nom qui se traduit par "en vue de l'étang". Fidèle à mon vin, partout où je tournais la tête, j'étais en vue de l'étang.

La croisière en péniche est peut-être l’un des moyens les plus lents de se déplacer, mais le Canal du Midi est une destination qui s’apprécie le mieux si on l’observe au ralenti. Ce dont je me souviendrai le plus, c'est de regarder la campagne défiler; pas dans le flou, mais dans les détails vifs, presque comme si c'était un de ces rêves que vous avez quand vous êtes à moitié éveillé, le genre de ceux que vous obtenez lorsque vous vous endormez au soleil.

Jamie Ditaranto a visité le Canal du Midi à bord de l’Athos, gracieuseté de Barge Lady Cruises. Suivez-la sur Instagram à @jamieditaranto.